Lo que salió bien, y lo que no, para Rockies en el 2022 

19 de octubre de 2022

El punto culminante de la temporada para los Rockies pudo haber sido en el mes de marzo, poco después del cierre patronal, cuando firmaron a Kris Bryant por siete años y 182 millones de dólares. Pero la inversión no daría sus frutos en el 2022.

Después del cierre patronal, el gerente general Bill Schmidt se apresuró a llenar los huecos: El abridor Chad Kuhl, el campocorto José Iglesias y el relevista Alex Colomé también fueron contratados. Más allá de necesitar ayuda inmediata, Schmidt necesitaba causar sensación en parte para dar a los jugadores principales un incentivo para seguir con el plan de construcción. La firma de Bryant se convirtió en parte de la motivación para que el abridor zurdo Kyle Freeland y el tercera base Ryan McMahon firmaran extensiones de contrato.

Pero una lesión en la espalda envió a Bryant a la lista de lesionados dos veces durante la primera mitad, y una lesión en el pie izquierdo terminó su temporada en la segunda mitad con solo 42 juegos jugados y cinco jonrones, ninguno en el Coors Field. Y muchas otras cosas no salieron bien. Freeland y el derecho Germán Márquez tuvieron problemas desde el principio. Y los fichajes de primavera no solucionaron la falta de profundidad, que quedaría al descubierto.

El equipo sumó una temporada de 68-94, la peor de los Rockies desde el 2015, y un último lugar en el Oeste de la Liga Nacional.

Momento decisivo

El 26 de abril, mientras los Rockies se preparaban para el tercero de cuatro juegos en Filadelfia, Bryant y el entrenador atlético en jefe Keith Dugger ingresaron a la oficina del manager Bud Black. Minutos después, Bryant fue eliminado de la alineación y los Rockies, 10-6 en el momento del encuentro, comenzaron su estrepitosa caída.

Dos viajes a la lista de lesionados fueron seguidos por un breve regreso donde su presencia despertó sueños de que los Rockies subieran a .500 y posiblemente estuvieran activos en la fecha límite de cambios. Pero la lesión en el pie se complicó en Milwaukee durante la primera serie de los Rockies después del Juego de Estrellas. La alineación simplemente no funcionó sin él.

McMahon y el receptor Elías Díaz ya estaban presionando después de firmar nuevos y grandes contratos. Randal Grichuk, adquirido de los Azulejos durante los entrenamientos primaverales, estaba pasando por un cambio radical en Denver. El primera base C.J. Cron, quien conectó 21 jonrones y bateó para .298 en la primera mitad, ciertamente presionó y bateó para .197 con ocho jonrones después del descanso. Charlie Blackmon tuvo más jonrones hasta el 27 de julio (16) que en todo 2021 (13). No conectó a otro en el resto del camino.

Lo que se aprendió

Había más que reforzar: Un equipo que carece de profundidad puede encontrarse rápidamente en problemas. La de Bryant no fue la única ausencia que los Rockies no pudieron soportar.

La pérdida del relevista derecho Tyler Kinley (tendón flexor del codo derecho), quien tuvo una efectividad de 0.75 en 25 apariciones como principal preparador derecho, deshizo al bullpen antes del Juego de Estrellas. Otro golpe en la segunda mitad fue la pérdida del zurdo principal Lucas Gilbreath (codo). Gran parte de la segunda mitad involucró pruebas para ver en qué relevistas jóvenes se puede confiar en caso de que surjan problemas de profundidad la próxima temporada.

Bud Black demostró en el 2017 con Freeland, Márquez, Antonio Senzatela (cuyo 2022 terminó en agosto por una lesión en la rodilla izquierda) y Jeff Hoffman (ahora con los Rojos) que podía introducir titulares sin experiencia y mantenerlos competitivos. Pero Ryan Feltner, quien tuvo momentos altos y bajos, fue todo con lo que Black tuvo que trabajar en el 2022.

El derecho Peter Lambert (regreso de la cirugía Tommy John del 2020) y los zurdos Ryan Rolison (hombro) y Helcris Olivarez (hombro) no hicieron un solo lanzamiento en las Grandes Ligas, y los dos últimos no lanzaron en las Menores.

Mejor desarrollo

Márquez y Freeland comenzaron la temporada creyendo que tenían que crecer si querían seguir triunfando. El crecimiento fue doloroso, y los números finales lo demuestran. Pero en lugar de abandonar los cambios e ir con las estrategias y combinaciones de lanzamientos que usaron en el pasado, mantuvieron el rumbo -- con Freeland refinando su combinación de lanzamientos y manteniéndola en la zona de strike, y Márquez dedicándose a su sinker y cambio en el lado del brazo para contrarrestar la combinación de bola rápida/slider/curva en el lado del guante.

Ambos tuvieron sus momentos en la segunda parte, Freeland con más regularidad que Márquez. Pero resistieron la tentación de volver a lo familiar y se fueron con confianza. Si lo logran el próximo año, no solo sus números serán mejores, sino que su ejemplo resonará con otros lanzadores en la rotación.

¿Es el progreso de dos líderes de la rotación tan refrescante como, digamos, la introducción del campocorto del futuro Ezequiel Tovar durante las últimas semanas? No. Pero tener una parte superior de la rotación establecida y productiva pondrá al equipo en una mejor posición en el 2023.

Área de mejora

La parte superior de la lista de deseos del equipo es un jardinero central zurdo con la velocidad para jugar poco profundo, pero cubrir el espacioso jardín central de Coors. Si es un primer bate, será aún mejor. Tal adición permitiría a Yonathan Daza, quien tuvo un promedio de .301 y un porcentaje de embasarse de .349 en la mayor cantidad de tiempo de juego de su carrera, flotar como cuarto jardinero.

Pero hay otras mejoras que hacer. La rotación necesita un brazo probado, los Rockies tendrán que volver a firmar o reemplazar al agente libre Carlos Estévez y al menos necesitarán firmar a otro zurdo para trabajar junto a Gilbreath.

En aumento

El segunda base Brendan Rodgers terminó el año con promedio de .266. Hubo una larga y candente mitad de la temporada entre caídas tempranas y tardías. Rodgers todavía se está desarrollando a la defensiva, pero los números de avance le sonrieron. Según Fangraphs, sus 24 carreras defensivas salvadas fueron segundas en las Mayores entre todos los jugadores, detrás de las 24 del tercera base de los Piratas, Ke'Bryan Hayes.

MVP del equipo

Nadie en la lista estuvo cerca del cerrador Daniel Bard en esta categoría. Bard terminó con 34 salvamentos en 37 intentos, efectividad de 1.79 y 69 ponches para 25 bases por bolas. Lo más impresionante fue su capacidad para producir a pesar de las grandes brechas de ocasión, ya que sus oportunidades finales fueron pocas y espaciadas debido a las dificultades del equipo. Hizo solo 23 apariciones después del receso del Juego de Estrellas, 14 menos que el líder de salvamentos de la MLB, Emmanuel Clase (42 en total) de los Guardianes después del receso. Sin embargo, Bard convirtió 15 de 16 salvamentos y registró una efectividad de 1.40 después del descanso.